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John Bardeen

• 23 de mayo de 1908, Madison, Wisconsin (USA). † 30 de enero de 1991, Boston, Massachusetts (USA).
Ingeniero estadounidense que inventó el transistor en 1947 y obtuvo por ello el Premio Nobel de Física en 1956. Creador de la teoría BCS de la superconductividad, por la que recibió un segundo Premio Nobel de Física en 1972.

Su padre era catedrático de anatomía y Decano de la Facultad de Medicina de la Universidad de Wisconsin. Se graduó en Ingeniería Eléctrica en esta Universidad en 1929. En el año anterior realizó estudios de Mecánica Cuántica en Wisconsin, con los profesores Van Vleck y Dirac. Al acabar su carrera trabajó en Pittsburgh durante tres años (1930-33) como Geofísico en los labratorios de investigación
Gulf realizando prospección de pozos petrolíferos y asistiendo en la Universidad de Pittsburgh a diversos seminarios sobre Mecánica Cuántica. Se fue después a la Universidad de Princeton para realizar su doctorado en Física Matemática bajo la dirección de Eugene Wigner. La tesis doctoral era sobre física del estado sólido que leyó en el año 1936. Entre los años 1935 y 1938 trabajó en la universidad de Harvard con el profesor Percy Bridgman en temas de conducción eléctrica en metales.

Al año siguiente fue contratado como profesor en la Universidad de Minnesota, Minneapolis, en la que permanecería hasta
el año 1941. Durante la Segunda Guerra Mundial trabajó como Físico en la Armada americana estudiando la desmagnetización de los buques. Después de la guerra, en 1945, ingresó en los Laboratorios Bell, en los que, bajo la dirección de Mervin J. Kelly, se había iniciado un área de investigación dedicada al estudio de las propiedades de conducción de los semiconductores, con la intención de sustituir las válvulas por componentes de estado sólido. Aquí sejuntó con Walter Brattain y Gerald Pearson, excelentes físicos de laboratorio que completaron la formación teórica de Bardeen. Inicialmente estos tres científicos repasaron los cálculos de los dispositivos de efecto de campo (que ya eran conocidos en esa época) y por sugerencia de Bardeen escribieron un famoso artículo en la Physical Review (N.º71 del año 1947), en el que señalaba que los estados superficiales del germanio o el silicio inmovilizaban los portadores de carga impidiendo la conducción y amplificando el efecto de campo. En diciembre de 1947 descubrió el transistor con sus compañeros William B. Shockley y Walter H. Brattain, por lo que los tres científicos recibieron el Premio Nobel de Física en 1956. (El transistor sustituyó rápidamente a la válvula electrónica y está incorporado como componente activo en los circuitos integrados actuales.) Bardeen dejó los laboratorios Bell el año 1951 y fue contratado como catedrático de Ingeniería Eléctrica y de Física por la Universidad de Illinois, Urbana, trabajando en este centro el resto de su vida.

En el año 1952 Bardeen creó un centro de investigación en esta universidad para trabajar en temas de semiconductores y en superconductividad. La superconductividad la había descubierto Heike Kammerling- Onnes en Holanda en 1911, pero no tenía una explicación clara, aunque habían trabajado en ella grandes físicos como Felix Bloch, Niels Bohr, Richard Feynman, Werner Heisenberg, Lev Landau, Fritz London y Wolfgang Pauli. Esto da idea de la importancia del problema y del genio de Bardeen de cómo debía explicarse el fenómeno. John Bardeen y sus compañeros N. Cooper y John R. Schrieffer, tras cinco años de estudios, elaboraron, en 1957, la teoría BCS de la superconductividad (iniciales de los apellidos de los tres científicos) y fue por este trabajo por lo que Bardeen recibió un segundo premio Nobel de Física en 1972. Ha sido hasta ahora el único científico que ha recibido dos premios Nobel en Física (Madame Curie recibió un Premio Nobel en Química y otro en Física). Medalla Stuart Ballantine del Instituto Franklin en 1952. Premio John Scott y medalla de la ciudad de Filadelfia en 1955. Medalla Nacional de Ciencias de EE. UU. en 1965. Medalla de Honor del IEEE en 1971, por el descubrimiento del transistor y la teoría microscópica de la superconductividad. Recibió varios doctorados Honoris Causa de diversas universidades americanas.

Referencias

Encyclopaedia Britannica.

I. ASIMOV: Enciclopedia biográfica de Ciencia y Tecnología. Alianza Diccionarios, Revista de Occidente, Madrid, 1971.

W. A. ATHERTON. Pioneers. WILLIAM SHOCKLEY, JOHN BARDEEN AND WALTER BRATTAIN: Inventors of the transistor. Electronics & Wireless World, March 1988, pp. 273-75.

LANCE DAY (Ed.): Biographical Dictionary of the History of Technology. Routledge Reference, London, 1996.

MANUEL ALFONSECA: Grandes Científicos de la humanidad. Tomo 1: A-L, Espasa, Madrid, 1998.

National Academy of Engineering. Memorial Tributes, 1993.

Imágenes

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